Esther Williams
 
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ESTHER WILLIAMS

Esther Jane Williams Mex, nació el 8 de agosto de 1921, en Inglewood (California), Estados Unidos.

Su padre Louis Stanton Williams, era dibujante de profesión y su madre Bula Myrtle, habia estudiado psicólogía y trabajaba como maestra de escuela, fue el quinto hijo del matrimonio, ya tenían dos chicas y dos chicos: Stanton, June, Maureen y David.

Años después, Esther contó en su biografía: ‘The million dollar mermaid’, que su madre no quería tener más hijos, y cuando se quedo embarazada de ella, tuvo la tentación de abortar, al final cambio de idea, pero nunca recibiría el mismo cariño que el resto de sus hermanos, así que fue criada por hermana Maureen, que actuaria como su segunda madre.

Maureen le enseñó a nadar, y desde la edad de ocho años, Esther asistía regularmente a la piscina local, para pagarse la entrada, trabajaba contando las toallas del recinto.

Estudio en la Inglewood High School de Los Ángeles, graduándose en 1939, después se matricularía en la Universidad Suthern, de California.

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Fue miembro del equipo de natación del Club Atlético Los Ángeles, estableciendo varios récords regionales y nacionales.

Lo que le valió para ser convocada para el equipo olímpico americano, con el objetivo de competir en los Juegos Olímpicos de Helsinki de 1940, pero se trunco sus aspiraciones a medallas, tras la cancelación del evento, a causa del estallido de la Segunda Guerra Mundial en 1939.

Quería obtener un título en educación física, y para sacar el dinero de la matricula, trabajo un tiempo como vendedora en unos grandes almacenes, e hizo de modelo de ropa, para anuncios publicitarios.

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Se centro en sus estudios universitarios, en la universidad conoció a Leonard Kovner, estudiante de medicina, con el que se caso el 27 de junio de 1940, en el suburbio de Los Altos de San Francisco, se divorciaron el 12 de septiembre 1944, años después escribió en su biografía, que era inteligente, guapo, serio y aburrido.

Billy Rose, era un empresario que tenía un espectáculo acuático en Nueva York, llamado Aquacade, su estrella femenina Eleanor Holm, lo había dejado plantado, tras el cambio del espectáculo a San Francisco.


Billy andaba a la búsqueda de una nueva nadadora, al puesto se presentaron más de setenta aspirantes, y entre ellas estaba Esther.

La prueba consistía en nadar junto al protagonista masculino, Johnny Weismuller (el nuevo Tarzan cinematográfico), y la contrataron, el espectáculo duro cuatro meses, se cancelo en septiembre de 1940.
 
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Un cazatalentos de la MGM, la vio en el espectáculo y le consiguió una prueba para la productora, la réplica se la dio el mismísimo Clark Gable, el actor preferido de Esther.

Louis B. Mayer, jefe de la compañía le ofreció un contrato de 7 años.

Su primera aparición en la gran pantalla fue haciendo de la novia universitaria de Mickey Rooney, en “La doble vida de Andy Hardy / Andy Hardy’s double life” (1942), de George B. Seitz, decimotercera película, de la famosa franquicia de la MGM.


Sin capacidad para elegir sus trabajos, la incluyeron en el drama bélico dirigido por Víctor Fleming, “Dos en el cielo / A guy named Joe” (1943), de nuevo interpretaba a la novia de uno de sus protagonistas, Van Johnson, este hacia de un piloto de aviación de la 2ª Guerra Mundial, que se enamoraba de Irene Dunne, antigua novia de un piloto fallecido en combate (Spencer Tracy), y que había vuelto a la Tierra como ángel de la guarda, del propio Johnson.

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Su tercera película y la primera en Technicolor fue “Escuela de sirenas/ Bathing beauty” (1944), de George Sidney, un musical creado para el lucimiento de su protagonista, el cómico Red Skelton.

A pesar de interpretar de nuevo a la novia del protagonista, esta vez su personaje tenia más peso en el guion, era una instructora de natación, que tras romper su noviazgo, encuentra trabajo como profesora en una universidad de chicas, a donde su ex (Skelton), decide matricularse, ya que sigue enamorado de ella.

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Este trabajo fue bien alabado por el público, que la considero como la verdadera protagonista del film, en la parte musical estaban entre otros Xavier Cugat y su orquesta, con el que trabajaría en varias ocasiones posteriores.

El 1 de agosto de 1944, dejó sus huellas de las manos y de los pies delante del teatro chino de Grauman (Hollywood Walk of Fame), en el 1560 de Vine Street.

En “Juego de pasiones / Thrill of a romance” (1945), de Richard Thorpe, se volvió a encontrar con Van Johnson, que interpretaba a un soldado que estaba de baja, por de las graves heridas sufridas en el campo de batalla, Esther interpreta a una mujer casada y monitora de natación, que le ayudara en su rehabilitación.

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El departamento de publicidad del estudio se invento un romance entre los dos, pero Esther empezó a salir con el cantante Ben Gage, por lo que la campaña no funciono.

Ben Gage, se convirtió en su segundo marido, se casaron el 25 de noviembre de 1945, tuvieron tres hijos: Benjamin (1949), Kimball (1950) y Susan (1953), y adoptaron en 1951, a Giuseppe, un chico de 8 años.

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La carrera del cantante y también actor, fue de capa caída con el paso del tiempo, esto le sumió en alcohol y en el juego, por lo que el matrimonio se separo, se divorciaron en 1959.

Apareció como ella misma en “Ziegfeld Follies” (1945), donde de la mano de William Powell, como Florenz Ziegfeld Jr., se hace un repaso a algunas de las mejores actuaciones musicales de la flor y nata de la MGM: Fred Astaire, Lucille Ball, Cyd Charisse, Judy Garland, Kathryn Grayson, Lena Horne, o Gene Kelly.
 
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William Powell interpreto a un ex periodista sin trabajo en “The hoodlum saint” (1946), de Norman Taurog, un drama musical donde Esther interpretaba a Kay Lorrison, una atractiva mujer de la alta sociedad, de la que se enamora Powell.

El film fue un fracaso en taquilla, debido en parte a la poca química entre ambos, y no ayudo que el film estuviese rodado en blanco y negro.


Volvió al color, del que ya no se separaría más en “Easy to wed” (1946), un remake musical de la comedía protagonizada por Myrna Loy y Spencer Tracy “Una mujer difamada” (1936). Esther volvería a ser la pareja fílmica de Van Johnson, dentro de un film centrado en el mundo del periodismo, y de la prensa rosa, junto a Lucille Ball.

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Hizo un cameo en un nuevo documental biográfico de la MGM “Hasta que las nubes pasen / Till the clouds roll by" (1946), su nombre no fue includio en los carteles.

Esta vez el encargado de hacer las presentaciones de los cortes de las películas, fue el actor Robert Walker, que interpretaba al músico Jerome Kern, a quien estaba dedicado el film, por lo que las canciones que se escuchan son todas composiciones suyas, especialmente las de su obra más famosa, ‘Showboat’,

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En “Fiesta brava / Fiesta” (1947) de Richard Thorpe, Esther interpreta a la hermana gemela de Ricardo Montalbán, su padre un famoso torero, cría a su hijo varón para que siga sus pasos, pero él prefiere la música, lo que hará que se enemisten, Esther se hará pasar por su hermano y saldrá a la plaza a torear en su lugar, con la intención de que su hermano y su padre hagan las paces.


Volvió a encabezar el reparto en su siguiente film “This time for keeps” (1947), donde se re encontró en la parte musical con Xavier Cugat y su orquesta, y en la dirección con Richard Thorpe, en esta película, es una nadadora que hace espectáculos acuáticos, de la que se enamora el cantante, Johnny Johnston, nuevo galán de la MGM.

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En 1948, Williams firmó un contrato con la empresa de trajes de baño ‘Cole’ de California, para llevar sus bañadores en las películas.

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En su siguiente film como protagonista, volvió a coincidir por cuarta vez en la dirección con Richard Thorpe, “En una isla contigo / On an island with you” (1948), en esta ocasión su personaje era una actriz y nadadora, que está preparando su próxima película, en esta ocasión son dos los chicos que se pelean por su amor, interpretados por Peter Lawford y Ricardo Montalban.
 

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Tras el triunfo de Frank Sinatra y Gene Kelly como pareja, en “Levando anclas” (1945), y “Un día en Nueva York (1949), el estudio decidió unirles de nuevo en otra comedia musical “Take me out to the ball game” (1949), de Busby Berkeley, en ella interpretaban a dos artistas de vodevil que juegan en un equipo de béisbol, propiedad de Esther Williams, la actriz en el rodaje sufrió varias bromas pesadas, por parte de Gene Kelly y Stanley Donen, ambos coreógrafos y guionistas del film.
 
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Finalizaría la década con “La hija de Neptuno / Neptune's Daughter” (1949) de Edward Buzzell, una nueva comedia musical, donde se juntarían los habituales: Red Skelton, Ricardo Montalban, o Xavier Cugat, Esther interpretaba a una diseñadora de trajes de baño.

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Esther y Ricardo cantan en el film el tema: ‘Baby, it's cold outside’, la canción ganaría el Oscar a la Mejor Canción Original.

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Este año de 1949 y el siguiente 1950, alcanzo el puesto nº 8 del ranking de las actrices más taquilleras.

La MGM, viendo que su protegida, le llenaba las arcas, le renovó el contrato por 10 años más, le subió el sueldo, y le dio un mayor control sobre sus películas, por lo que podía reusar al director o alguno de los compañeros del reparto.

En 1950 rodaría dos films: “Serenata en el Valle del Sol / Duchess of Idaho" (1950), cuarta película de la pareja Williams- Johnson, comedia musical dirigida por Robert Z. Leonard, y donde Esther hace las veces de casamentera, para que su compañera de piso conquiste a su jefe, un playboy y magnate del ferrocarril. Cameos en el film de Lena Horne y Eleanor Powell, interpretándose a ellas mismas.

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El otro film fue “Pagan love song” (1950), Esther utilizo la prerrogativa de su contrato y rechazo al director previsto Stanley Donen, ya que no había olvidado las constantes bromas que le había hecho pasar durante el rodaje de “Take me out to the ball game” (1949), su sustituto fue otro director proveniente del campo de la coreografía, Robert Alton.

Esther interpreta a Mimi, una chica mitad tahitiana, mitad americana, que vive con su tía rica, en una lujosa mansión en una isla de Tahití, a la que llega un maestro de escuela interpretado por Howard Keel, para hacerse cargo de una herencia, Esther se hace pasar por una criada, que trabaja en la casa de su tía.


Volvió a trabajar con Red Skelton y Howard Keel, en su siguiente película “Texas carnival” (1951), de Charles Walters, Skelton interpretaba al socio de Esther en una atracción acuática de feria, y que esta a punto de perderla, si o recupera el dinero que ha perdido en una partida de póker.
 
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En “Faldas a bordo / Skirts Ahoy!” (1952), de Sidney Lanfield, tres amigas interpretadas por Esther Williams, Joan Evans y Vivian Blaine, por problemas sentimentales deciden apuntarse en la marina.

Esther diseño un nuevo traje de baño conjuntamente con la empresa Cole, como uniforme para las mujeres soldado, ya que el original era penoso, Dan Kimball, el Secretario de Marina, tras ver el film, llamo a Esther, para conseguir que ese traje de baño fuese el uniforme oficial, tras llegar a un acuerdo comercial, la armada mando fabricar a Cole, 50.000 unidades.


Al fin consiguió un papel a su medida “La primera sirena / Million dollar mermaid” (1952), de Mervyn LeRoy, un biopic sobre Annette Kellerman, una famosa campeona australiana de natación, su pareja en el film fue Víctor Mature, que interpretaba a su marido y manager, durante el rodaje saltaron chispas y empezó a salir con Mature, ya que por aquel entonces Esther, ya estaba separada de su marido, Ben Gage.

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A pesar de sufrir una caída, durante el rodaje de esta película, es la película preferida de la actriz, de hecho uso el titulo en su autografía ‘The Million Dollar Mermaid: An Autobiography’, publicada en 1999.

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En 1952, en los Globos de oro, ganó el Premio Henrietta, un galardón que se otorgaba a la actriz favorita del cine mundial, y que había comenzado a entregarse el año anterior, recayendo en Jane Wyman, este premio estuvo en activo durante tres décadas, la actrices más galardonadas fueron: Sophia Loren y Barbra Streisand, con cuatro premios cada una.

Lo más recordado de su siguiente film “Dangerous when wet” (1953), de Charles Walters, es la escena acuática donde Esther sueña que esta nadando junto a Tom y Jerry, en el film Esther decide participar en un concurso de natación, que consiste en cruzar a nado el canal de la mancha (20 millas), a fin de ayudar económicamente a su familia.
 
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Charles Walters, la volvió a dirigir en su siguiente película “Easy to Love” (1953), y por quinta vez y ultima junto a Van Johnson, que interpretaba al director de un espectáculo acuático en Florida, su mayor atracción es Esther, que andaba a la búsqueda de un nuevo trabajo mejor pagado, para poder casarse con su novio, fue filmada en escenarios reales de Cypress Gardens en Florida, a pesar de que Esther estaba embarazada durante el rodaje, rodaría todas las escenas de esquí acuático.

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Su última película para la MGM fue “La amada de Júpiter / Jupiter's Darling” (1955), de George Sidney, Esther interpreta a una mujer romana, a quien su emperador le convence para que enamore al cartaginés Aníbal, para que este no ataque a Roma.


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Durante una escena, se le rompió el tímpano izquierdo, percance que ya le había ocurrido en otras películas.

Fue un fracaso en taquilla, lo que propicio la ruptura por ambas partes de su contrato.

En busca de nuevos registros, no tuvo el éxito que ella esperaba, solo le ofrecieron papeles en películas independientes y apariciones en series y programas de televisión: Lux Video Theatre, The Donna Reed Show, Zane Grey, y The Bob Hope Show.

Su primer trabajo fuera del estudio que le dio sus grandes éxitos, fue el thriller de la Universal, basado en un guion de la actriz Rosalind Russell “Sombras de la noche / The Unguarded Moment” (1956) de Harry Keller, donde interpretaba a una profesora de música, que es acosada por uno de sus alumnos de secundaria.


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Esther viajo hasta Italia para su siguiente film “Raw Wind in Eden” (1958), de Richard Wilson , un nuevo film de la Universal, y donde interpretaba a una modelo, que tras un aterrizaje aéreo forzoso en una isla solitaria del mediterráneo, conocerá a un atractivo viudo (Jeff Chandler ), que vive allí con su hija.


En una fiesta se re encontró con el actor Fernando Lamas, con el que había trabajado en “Dangerous when wet” (1953), el actor se acababa de divorciar de la actriz Arlene Dahl, y decidieron fijar su residencia en España.

Viajo hasta Alemania para el drama circense de la Twentieth Century Fox “El gran espectáculo / The Big Show” (1961) de James B. Clark, la trama estaba centrada en una familia mal avenida, propietaria de un circo, uno de sus hijos (Cliff Robertson), se enamora de una rica millonaria, papel interpretado por Esther.


Desencantada de los resultados, decidió producir sus películas, y con la dirección de Fernando Lamas rodaron en España “La fuente mágica” (1963), film no estrenado en USA, y donde Esther interpretaba a una socióloga norteamericana que lucha por los derechos de la mujer, en un pueblo de Andalucía, conoce a un empresario de vacaciones, papel interpretado por Fernando.

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Sería su última película, Esther se retiro y se dedico a sus negocios, en los que invirtió las ganancias de sus películas: su línea de gasolineras y un montón de productos relacionados con la natación, desde trajes de baño, hasta piscinas con su propia marca: Williams Pools.

Esther y Fernando, se casaron en Hollywood el 31 de diciembre de1969, el actor de origen argentino, ya tenía tres hijos de un matrimonio anterior (Cristina, Alexandra y Lorenzo Lamas), estuvieron casados hasta el fallecimiento de este, el 8 de octubre de 1982, por cáncer de páncreas.
 
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En 1972, le ofrecieron el papel de Belle Rosen, en el film de Ronald Neame "La aventura del Poseidón", pero rechazo volver al cine, el personaje recayó en la actriz Shelley Winters, que recibiría una nominación a los Premios Oscar, a la mejor actriz secundaria.

Sus últimas apariciones cinematográficas, fueron en los documentales de la MGM “Eso es Entretenimiento / That's Entertainment!”, de los que se estrenaron tres partes en los años 1974, 1976, y 1994, realizados con cortes de películas musicales de la MGM, y por los que la actriz denuncio a la productora, por no haberla pedido permiso al utilizar escenas suyas.


El 24 de octubre de 1994, se caso por cuarta vez, el novio fue Edward Bell, un profesor de literatura francesa, 10 años menor que ella.

Esther, murió el 6 de junio de 2013 mientras dormía, en su casa de Beverly Hills, por causas naturales (tenia 91 años de edad)

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